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科技改变生活 农业新贵Indigo

说到改变世界的科技公司,许多人第一时间想到的是当年的Facebook, Google, 或者现在的Uber等等基于互联网平台的独角兽公司。很少人会联想到农业能在这个日益强调消费主义和个人化的社会产生什么令人瞩目的初创公司。然而,这不代表人类社会在农业技术上并不需要任何重大的革新。其实,作为人类文明的基石,农业正面临环境变化,人口增长等一系列严峻的考验。到2050年,全球人口预计将到达97亿。虽然2050年距现在还有一段时间,但是如果按人类现有的农业科技水平的话,到时候全球生产的食物将会供不应求。

值得庆幸的是,越来的越多的投资者开始意识到农业科技的重要性,也更愿意在这块投钱。据Agfunder数据报告,2015年下半年农业初创科技公司总融资额达到46亿美元,跟上半年20.6亿美元相比,增加了两倍多。

而就在今年7月,一个2014年成立的的农业科技公司Indigo Agriculture, 刚刚完成了1亿美元的c轮融资,创造了农业科技领域单轮私募股权投资的最高纪录,其总融资已经高达1.5亿美元。该轮融资的主导者为Alaska Permanent Fund,一个被阿拉斯加州所管理的536亿美元的永久基金。

那么这个成立不到两年的农业科技初创公司到底是怎样发展起来的呢?

首先,说起Indigo的创建,不得不提到它的 “前世”:Symbiota,这个由Flagship Venture的分支Flagship VentureLabs投入750万美金“孵化”的专注于农业科技的初创公司。成立之初,Symbiota就是为数不多业界内专注于通过植物体内微生物来改善庄稼耐旱性,抗疾病和整体健康的农业科技公司。早在Symobiota成立之前的2007年,它的孵化者Flagship VentureLabs就已经集结世界顶尖的农业,微生物和植物学专家,开始探索和研究植物微生物群。所以Symbiota的成立可以说是顺理成章的延续了VentureLabs之前的研究方向,并开始真正地把研究运用于实际的农业生产中。

与许多其他农业科技公司一样,Symbiota建立的最终目也是为了提高农作物在极端条件和压力下的存活率,从而提高农作物的最终产量。但是,Symbiota并没有通过现在普遍的基因改造,而是通过有益微生物来帮助农作物保持健康。这样的好处是农作物本身的构造和组织并不会有多大改变,相比于现在充斥着质疑声音的转基因技术,已经在农作物里存在数百万年的微生物显然更加“自然”,更加利于让公众接受。

David Perry, 当时symbiota的CEO, 在生命科学创业上有丰富的经验,曾经创立过三个生物医药公司,并且其中两个成功上市。他深刻的明白对于一个农业科技公司来说。只靠领先的技术是不足以带领公司走向成功的。今年2月,Symbiota重新命名Indigo。Indigo(靛蓝)相比于symbiota不仅更加有个性,一改公众对于农业公司的传统印象。而且还有深层次的含义:落叶灌木(Indigofera crop )作为美洲大陆第一个农作物,象征着Indigo想在农业科技界革新的决心;而且Indigo(靛蓝)也是许多微生物与植物本体相互作用时产生的颜色,反映了公司的技术的核心。这次改名的到底有怎样的作用无法得知,不过无论如何,David Perry 想通过这次改名积极的传达出公司远大的志向,并且希望大众,不仅仅是投资者们,能更加关注农业科技的发展。

说了这么多Indigo公司的发展历程,那么它的核心科技到底是怎样的呢?

简单通俗的来说,微生物(microbe) 是非常细小的有机体,几百万个微生物群体只有一个针头那么大。它们是世界最早的生命形式,并且几乎可以在任何生物上被发现。从老鼠,到人类,再到鲸鱼,松树。微生物在维持生物体健康上有极大的作用,可以说没有它们的话,所有生命体都不会存在。

科学家很早就意识到微生物群体对人类的重要作用,比如双歧杆菌和乳酸杆菌等有益肠道健康的微生物,所以很多人类生物学家对此展开了一系列研究。在2008年美国国立卫生研究院开展了“人类微生物组计划”,旨在深入探究人类健康与微生物群系的关系,并在2012年有了重大突破并发布了研究报告。

然而,对于植物,及具体的农作物的微生物群系的研究,一直以来并不是太多,而且很多研究也局限于植物土壤中的微生物群系中。而植物像人类一样,微生物在保持植物体健康和平衡也起到了非常重要的作用。这些微生物可以在叶子,土壤和植物体内被找到,并且能帮助植物对抗疾病,提高营养和水分摄取效率。而微生物也非常容易受到多种环境因素影响,包括旱涝,化学物质(例如杀虫剂),和土壤本身状况的影响。近百年来,人类的活动对天气,环境的影响,还有现代农业技术中大量化学物质的运用。许多百万年来寄宿在植物体内的有益微生物群系已经被大量的削减。

Indigo就是被“人类微生物组计划”所启发,开始研究植物体内的微生物群系和植物健康之间的关系,并希望能培育出耐旱,抗疾病,产量高,单棵质量好,且无基因改造的“超级”农作物。Indigo通过基因测序和生物信息技术,创建了世界上最大的植物微生物群系基因数据库,有超过40,000种不同种类的植物体内微生物。除此之外,Indigo还利用数据库的算法和机器学习来预测和分析最有利于植物健康的微生物种类,并且已经在大豆,玉米,棉花等美国主要农作物上进行试验,并已经有了显著的成果。

Indigo 已经在今年不久前推出了第一个商业产品Indigo Cotton,其主要作用在于提高棉花地的节水率。美国的棉花产地多数在全国最干旱的几个区域,其中单德州就有超过600万英亩的棉花。该地区的棉花的主要渠灌水源是一个叫Ogallala的地下蓄水层。Ogallala供应了美国中西部大量水资源。不过,Ogallala的供水量在西得克萨斯州在不断下降。过去10年来,西德州16个县的平均水位已经下降了超过15英尺。为了解决日益严峻的缺水问题,Indigo cotton应运而生。Indigo Cotton已经在德州和其它4个州有超过50,000英亩种植,相对于普通棉花,Indigo的茎秆和根有明显的改善,并且产量提高了超过10%。

Indigo主要团队介绍:

David Perry: Indigo 现任CEO,在过去18年里创建了三个创新型科技公司,并且成功带领其中两个公司上市并募集了超过7.5亿美元。在Indigo之前,Perry最近一次曾任Anacor 医药公司的CEO并且是共同创立人,在此之前还是Chemdex的共同创始人和CEO,并且之后成立了其母公司Ventro集团,一个专注于生命科学领域的B2B公司。Ventro之后以110亿美元出售给了Nexprise. 在2000年,Perry还被安永评为北加州年度企业家。Perry先生毕业于塔尔萨大学,并获得哈佛大学MBA.

Roger Beachy: Indigo首席科学研究官,在加州大学戴维斯分校创建了世界粮食中心(World Food Center)并且是圣路易斯Donald Danforth植物科学中心的荣誉主席。Beachy先生曾在2009年受到奥巴马总统指任为国家粮食农业组织(National Institute of Food and Agriculture)的第一任主管,并曾担任美国农业部(USDA)首席科学家。在此之前,他曾带领斯克里普斯研究所植物学研究部门。从1979年到1991年,他还是华盛顿圣路易斯大学的植物学和生物科技主管。

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